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La lesione del midollo spinale spesso porta a una compromissione funzionale permanente. In un nuovo studio pubblicato sulla rivista “Science”, i ricercatori del Karolinska Institutet in Svezia mostrano che è possibile stimolare le cellule staminali nel midollo spinale del topo a formare grandi quantità di nuovi oligodendrociti, cellule essenziali per la capacità dei neuroni di trasmettere segnali, e quindi per aiutare a riparare il midollo spinale dopo un infortunio.

Il midollo spinale trasmette segnali dal cervello al resto del corpo e le lesioni del midollo spinale spesso portano a un certo grado di paralisi poiché alcune fibre nervose vengono sezionate e altre, mentre intatte, funzionano in modo meno efficiente. Questa funzione compromessa è spesso causata dalla perdita di oligodendrociti, un tipo di cellula isolante che facilita la segnalazione neuronale.

In molti organi, il tessuto danneggiato può essere riparato dalle cellule staminali che creano i tipi di cellule che sono stati persi. Ci sono cellule staminali nel midollo spinale adulto, ma queste danno origine principalmente a cellule che formano cicatrici dopo una lesione. Il tessuto cicatriziale limita l’entità del danno ma non contribuisce alla sostituzione delle cellule perse.

In questo studio, i ricercatori hanno caratterizzato attentamente le cellule staminali del midollo spinale a livello genetico nei topi e hanno scoperto che il DNA delle cellule staminali era ricettivo ai segnali che stimolano la formazione di nuovi oligodendrociti.

“Abbiamo scoperto che le cellule staminali non erano bloccate nella formazione di tessuto cicatriziale e abbiamo capito come potevamo spingerle in un’altra direzione per formare anche cellule che contribuiscono alla riparazione”, afferma il primo autore dello studio Enric Llorens-Bobadilla, ricercatore presso il Dipartimento di Cellule e Biologia Molecolare presso il Karolinska Institutet.

Controllando quali geni sono stati attivati ​​nelle cellule staminali, i ricercatori sono stati in grado di stimolare un’abbondante generazione di nuovi oligodendrociti, che ha portato a una migliore funzione delle fibre nervose nel midollo spinale danneggiato.

“Questo dimostra che è possibile influenzare le cellule staminali del sistema nervoso in modo che contribuiscano maggiormente al recupero funzionale”, afferma il ricercatore principale Jonas Frisén (nella foto), professore presso il Dipartimento di Biologia Cellulare e Molecolare, Karolinska Institutet. “Sebbene gli studi siano stati condotti sui topi e non siano direttamente traducibili per l’uomo, indicano una strategia concettualmente nuova per stimolare la riparazione dopo un danno al sistema nervoso”.

Lo studio è stato sostenuto dalla borsa di studio a lungo termine Human Frontiers Science Program, una borsa di studio Marie Sklodowska-Curie Action e sovvenzioni dal Consiglio svedese della ricerca, dalla Swedish Cancer Society, dalla Fondazione svedese per la ricerca strategica, dalla Knut e dalla Fondazione Alice Wallenberg, l’area di ricerca strategica sulle cellule staminali e la medicina rigenerativa presso il Karolinska Institutet, l’Università di San Pietroburgo, il Karolinska Institutet, la Torsten Söderberg Foundation e la Wings for Life Spinal Cord Research Foundation. Quattro degli autori, tra cui Enric Llorens-Bobadilla e Jonas Frisén, sono consulenti della società di biotecnologia 10X Genomics e uno degli autori è attualmente impiegato da 10X Genomics.

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