Robot aiutano i bambini con autismo a migliorare le abilità sociali

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Uno studio condotto dai ricercatori di Yale ha riscontrato miglioramenti significativi nelle abilità sociali dei bambini con Disturbo dello spettro autistico dopo un mese di lavoro con i robot.
Modellando il contatto visivo e altri comportamenti sociali, i robot hanno guidato i bambini di 12 famiglie partecipanti attraverso lo storytelling e i giochi interattivi progettati per promuovere abilità sociali come la comprensione emotiva, alternarsi e vedere le cose dalle prospettive altrui. I risultati sono stati pubblicati su “Science Robotics”.
Lo studio, condotto da Brian Scassellati, professore di informatica, è iniziato con una valutazione di base delle abilità e dello sviluppo emotivo dei bambini. Un mese dopo, un robot è stato collocato in ciascuna delle case, ei bambini hanno lavorato con i robot per 30 minuti ogni giorno per 30 giorni. Per l’ultima parte dello studio, i ricercatori hanno valutato nuovamente i bambini un mese dopo per misurare i loro progressi.
I miglioramenti nei comportamenti sociali sono stati visti nei dati clinici, compresi i punteggi dei sei giochi interattivi, hanno affermato i ricercatori. I caregiver dei bambini hanno anche riferito che i bambini erano visibilmente più bravi a stabilire un contatto visivo e iniziare la comunicazione entro la fine dello studio.
“I bambini hanno mostrato prestazioni migliori su tutta la linea”, ha riferito Scassellati. “Questo era più di quanto avevamo sperato; non solo i bambini e i genitori hanno continuato a lavorare con il robot dopo un mese, ma i bambini mostravano miglioramenti che persistevano anche quando i robot non erano in giro”.
Conosciuti come robot sociali, le macchine utilizzate per lo studio sono progettate specificamente per interagire con gli umani. Il sofisticato programma che controlla i robot consente ai robot di adattarsi alle modalità di apprendimento di un singolo bambino. A seconda dell’abilità dei bambini, i giochi dei robot potrebbero cambiare in modo sostanziale.
Rendere le sessioni divertenti e stimolanti per il bambino è stato fondamentale per lo studio, affermano gli scienziati. Ricerche precedenti hanno dimostrato che brevi sessioni con robot possono avere significativi risultati di apprendimento a breve termine per i bambini con autismo. Entro il terzo o il quarto giorno, però, i bambini spesso perdono interesse. I robot in questo studio hanno fatto molto meglio a mantenere l’interesse. I loro assistenti hanno riferito che i bambini erano felici di lavorare con il robot durante i 30 giorni. Lo studio ha anche dimostrato che i robot potrebbero funzionare efficacemente al di fuori dell’ambiente di laboratorio, adattandosi agli ambienti unici di ogni casa, hanno affermato i ricercatori.
Scassellati ha passato anni a studiare le interazioni uomo-robot. Una constatazione coerente, osserva, è stata che i bambini con ASD rispondono particolarmente bene ai robot. Molti di questi bambini sono intimiditi da situazioni sociali comuni, ha detto, e si sentono più sicuri a interagire con i robot.
“Questi sono bambini che hanno anni di esperienza con l’idea che l’interazione sociale è impegnativa e qualcosa che non capiscono”, ha detto. “Quando interagiscono con il robot, però, attivano le risposte sociali ma non innescano molti degli altri bagagli che sono venuti ad associare all’interazione sociale”.
Lo studio rappresenta un progresso significativo nel lavoro del laboratorio con i robot sociali, ha detto Scassellati, aggiungendo che gli studi futuri mireranno a conferire ai robot un ruolo ancora più importante
“Abbiamo lavorato a questo risultato per quasi 15 anni, ma sempre in passato con robot che funzionavano solo per brevi periodi e solo in condizioni di laboratorio molto controllate”, ha affermato. “Questo è il primo studio che mette i robot completamente autonomi direttamente nelle case, ma avremo bisogno di questi robot per operare per più di un mese al fine di supportare l’apprendimento delle competenze sociali in modo più ampio”.
Cinque università hanno partecipato allo studio, con 15 membri di facoltà che coprono numerose discipline, tra cui informatica, ingegneria meccanica, istruzione, medicina e nutrizione. La ricerca è stata sostenuta dalla US National Science Foundation nell’ambito del programma Expeditions in Computing.

(Photo credit: Steven Geringer/Yale)

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