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Stimolare una posizione precisa del centro di memoria del cervello con impulsi elettromagnetici ha migliorato la memoria degli anziani con perdita di memoria correlata all’età al livello dei giovani adulti, riporta un nuovo studio sulla medicina nord-occidentale.

Joel Voss, professore associato nel Dipartimento di Neurologia di Ken e Ruth Davee, è stato il principale ricercatore dello studio che ha rilevato che la stimolazione cerebrale ha migliorato la memoria degli anziani con perdita di memoria correlata all’età.

“La memoria delle persone anziane migliorava al punto che non potevamo più distinguerle dai più giovani”, ha detto l’investigatore principale Joel Voss, PhD, professore associato nel dipartimento di Neurologia di Ken e Ruth Davee. “Sono migliorati sostanzialmente.”

Lo studio, pubblicato sulla rivista Neurology, ha utilizzato la stimolazione magnetica transcranica per colpire l’ippocampo – la regione del cervello che atrofia quando le persone invecchiano, responsabile del declino della memoria.

“È la parte del cervello che collega due cose non correlate insieme in un ricordo, come il luogo in cui hai lasciato le tue chiavi o il nome del tuo nuovo vicino”, ha detto Voss, anche professore associato di Scienze sociali mediche e di Psichiatria e Scienze comportamentali. “Gli anziani spesso si lamentano di avere problemi con questo.”

Questo tipo di memoria peggiora quando invecchiamo. Quasi tutte le persone sperimentano un declino delle loro capacità di memoria mentre invecchiano.

Il nuovo studio di 16 persone – dai 64 agli 80 anni con normali problemi di memoria legati all’età – mostra che è possibile alterare la capacità di memoria negli anziani con questo tipo di stimolazione cerebrale, ha detto Voss. “Non ci sono prove precedenti che i disturbi specifici della memoria e la disfunzione cerebrale osservati negli anziani possano essere salvati utilizzando la stimolazione cerebrale o qualsiasi altro metodo.”

Il team di Voss ha localizzato l’ippocampo – che è più piccolo negli adulti più anziani – individualmente per ogni partecipante con una fMRI. Un fMRI misura quanto è attiva una parte del cervello in un dato momento.

Quindi, hanno localizzato un’area del lobo parietale che comunica con l’ippocampo per l’erogazione di stimolazione. Questo punto era dietro e leggermente sopra l’orecchio sinistro di una persona, ma tutti avevano un punto leggermente diverso.

Non è possibile stimolare direttamente l’ippocampo con TMS, che non è invasivo, perché è troppo profondo nel cervello perché i campi magnetici possano penetrare. Così, Voss e colleghi hanno identificato una regione del cervello superficiale vicino alla superficie del cranio con alta connettività all’ippocampo.

“Abbiamo stimolato dove l’attività cerebrale è sincronizzata con l’ippocampo, suggerendo che queste regioni parlano tra loro”, ha detto il primo autore Aneesha Nilakantan, uno studente laureato in neuroscienza che lavora nel laboratorio di Voss.

Al basale, gli adulti più giovani e più anziani hanno ricevuto compiti di memoria in cui hanno appreso relazioni arbitrarie tra cose accoppiate, come questo oggetto va su questo punto sullo schermo del computer. I giovani adulti ottengono un punteggio di circa il 55% corretto e gli adulti più anziani corrono meno del 40%.

Il team di ricerca ha poi applicato la stimolazione magnetica ripetitiva ad alta frequenza sul posto per cinque giorni consecutivi per 20 minuti al giorno. Stimolare quest’area ha migliorato la funzione delle regioni importanti per la memoria che sono state interrotte dall’invecchiamento, evidente da una maggiore attività neurale visibile su una fMRI.

Quindi, 24 ore dopo la stimolazione finale, ai soggetti è stato dato un nuovo test di memoria in cui hanno dovuto imparare nuove relazioni arbitrarie tra le cose accoppiate. Dopo la stimolazione cerebrale, gli adulti più anziani hanno raggiunto il livello di giovani adulti nei compiti di memoria.

Lo studio ha anche usato una falsa condizione di stimolazione con placebo, che non ha migliorato la memoria.

Voss e colleghi testeranno questo approccio sui partecipanti con lieve deficit cognitivo, nella fase iniziale della malattia di Alzheimer. Stanno stimolando il cervello per periodi di tempo più lunghi.

Voss ha detto di non essere sicuro di quanto possano durare gli effetti, ma ha suggerito che gli effetti di memoria potenziati potrebbero durare più a lungo con più stimoli. Ad esempio, quando la depressione viene trattata con TMS per cinque settimane, questi pazienti hanno un effetto antidepressivo che dura per molti mesi, ha osservato. In uno studio futuro, Voss stimolerà il cervello in persone con perdita di memoria legata all’età per più settimane per testarlo.

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